jueves, 16 de abril de 2009

El Universo en una taza de café


Un profesor de Matemáticas de la Universidad de Duke ha descubierto junto a uno de sus alumnos un principio universal que une la curiosa interrelación de la luz y la sombra en la superficie de una sencilla taza de café, con la manera en que la gravedad magnifica y distorsiona la luz que proviene de distantes galaxias.
Están convencidos de que los científicos podrán ser capaces de utilizar los quebrantamientos de este principio para poder localizar acumulaciones invisibles de materia oscura en el Universo, según exponen en un artículo publicado en la edición del 23 de marzo del 'Journal of Mathematical Physics'.
Los rayos de luz describen de forma natural una curva de refracción parecida a la que ofrece la curvatura de la superficie interior de una taza de cafe, al modo de una hoja de hiedra que viene a apuntar en el centro y que presenta su parte más brillante a lo largo de su borde.
Los matemáticos y físicos denominan esa forma como curva de cúspide, y al borde brillante como 'caústico', basándose en una definición alternativa de diccionario que significa 'brillo ardiente', explica Arlie Petters, profesor de Matemáticas de Duke y responsable del curioso hallazgo. "Esto pasa porque un montón de rayos de luz pueden apilarse en dichas curvas", explica.
Descritos por Leonardo Da Vinci en el siglo XVI, los caústicos pueden verse por doquier en la vida cotidiana, por ejemplo en el reflejo de los rayos del sol en la superficie de una piscina o en el casco de un barco.
Pero los caústicos también se manifiestan en el Universo, concretamente en la disposición a modo de lente por efecto de la gravitación, causada porque las galaxias son tan masivas que su gravedad curva y distorsiona la luz de galaxias más lejanas. "Esto supone que su gravedad es tan poderosoa que algunos rayos de luz se apilan en esas curvaturas", explicó Pettrers.
"La Madre Naturtaleza ha creado estas cosas", afirmó. "Es asombroso que podamos ver en una taza de café la prolongación de un teorema matemático con efectos en el cosmos", dice.

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