jueves, 14 de enero de 2010

Tal día como hoy, 14 de enero, mueren los matemáticos Halley y Hermite



Edmund Halley nació el 29 de octubre de 1656. Hijo de un acaudalado fabricante de jabón, nació en Haggerston, cerca de Londres. A los 17 años se trasladó a Oxford. Desde muy joven sintió una gran inclinación por las matemáticas e interesado en la investigación de los cielos por el astrónomo real, John Flamsteed (1646-1719). En 1676 publicó en "Philosophical Transactions" una disertación sobre la teoría de los planetas, y en el mismo año se trasladó a la isla de Santa Helena para observar las estrellas del cielo austral y hacer un catálogo de las mismas: se llevó relojes, micrómetros y un gran telescopio refractor de 7,3 metros de longitud que utilizó con gran provecho, pese a las malas condiciones atmosféricas; el resultado fue el "Catalogus stellarun australium", publicado en Londres en 1679, obra que tabula la posición de 341 estrellas australes.

Amigo de Isaac Newton (1642-1727), le animó a escribir su "Principia Mathematica". Es posible que en la época de Newton no se hubieran publicado, de no haber sido por su amistad con Halley, pues se sabe que al primero no le preocupaba la publicación de su obra. Halley no solo pagó la impresión sino que se encargó de corregir pruebas y de otras labores editoriales. El libro original se vendió a las librerías por seis chelines, sin encuadernar.

A su regreso de Santa Helena, en 1678, Halley recibió su maestría en Oxford. El mismo año fue elegido miembro de la Royal Society, de la que llegó a ser, sucesivamente, Clerk en 1686 y secretario en 1702, pero nunca fue su presidente; tal honor recayó en su amigo Newton en 1703.

La teoría de la gravitación de Newton le impulsó a calcular por primera vez la órbita de un cometa, el de 1682, anunciando que era el mismo que había sido visto en 1531 y 1607, y anunciando que volvería a pasar en 1758. En su honor se dio al cometa su nombre y que hoy día se le conoce como 1P/Halley.
Halley se caracterizaba por poseer un carácter y aspecto agradables, e incluso cabe afirmar que era guapo.


De 1698 a 1700 recorrió las costas de África austral y de América, ocupado en la teoría del magnetismo terrestre en el barco "Paramore" , un "pink" (barco de plan holandes y de formas redondas y àmplias , bien adaptado a mares peligrosas). El fruto más importante de estas dos expediciones fue la primera carta de la variación de la declinación magnetica, con las curvas isogonas. Al regreso de esta expedición se comprobó que Halley bebía ron y blasfemaba como un consumado marino. Durante la misma pensó en la posibilidad de hacer una estimación de la edad de la Tierra por medio del cálculo de la concentración de sal en los mares, suponiendo que la deposición de todos los ríos terrestres había sido constante a lo largo del tiempo; más tarde llevó a cabo este experimento obteniendo una edad superior a la indicada en la Biblia.

En 1712, sin el permiso del Astrónomo Real John Flamsteed, publicó un mapa estelar con el material obtenido por éste; más tarde (1725) aparecería una edición autorizada (en tres volúmenes) que contaba con la posición exacta de 3000 estrellas determinadas desde el recientemente inaugurado Observatorio de Greenwich.

En 1693 y 1716 publicó en "Philosophical Transactions" su método para la determinación de la paralaje del Sol por medio de los tránsitos de Venus. En 1718 llamó la atención sobre el movimiento propio de varias estrellas fijas, reflexionó sobre la posibilidad de medir las distancias estelares por medio del paralaje estelar y calculó aproximadamente la distancia existente entre el Sol y Sirio, que estimó en 120000 veces la distancia Tierra-Sol. Estos cálculos animaron al astrónomo irlandés Samuel Molineux a intentar medir (en 1725) el paralaje de Gamma Draconis: después de varios meses fracasó en la medición del paralaje de la estrella pero por el contrario su ayudante, James Bradley, descubrió la aberración de la luz.

A la muerte de Flamsteed, en 1720 le sucedió como segundo Astrónomo Real y director del Observatorio de Greenwich, cargo que ocupó hasta su muerte. Se casó en 1682 con Mary Tooke y tuvieron dos hijas y un hijo. Halley murió en Greenwich en 1742 a los 85 años.




Charles Hermite fue un matemático francés nacido en Dieuz el 24 de diciembre en 1822 y muerto en París el 14 de enero de 1901. Se distinguió en su infancia y en su juventud por su rotunda nulidad para aprobar exámenes, de hecho fue expulsado de la Ecole Polytechnique donde estudiaba. Le fue muy difícil obtener su título de enseñanza superior, aunque después de muchos esfuerzos consiguió graduarse, con la calificación mínima, a la edad de veinticinco años. A pesar de su débil expediente académico, Hermite se consagró como un matemático innovador a una edad muy temprana. Fue profesor en la Escuela Politécnica y en La Sorbona de París. En 1873 publicó la primera demostración de que e es un número trascendente y no la raíz de una ecuación algebraica o polinómica con coeficientes racionales. Fue una figura destacada en el desarrollo de la teoría de formas algebraicas, la teoría aritmética de las formas cuadráticas y la teoría de las funciones abelianas y elípticas. También aplicó las funciones elípticas para obtener la solución de la ecuación general de quinto grado.

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